Skype: No VAT if you’re living outside the European Union

Skype logoWhen I opened my SkypeOut account back in Germany, Skype charged me 15% VAT on top of the money I wanted to put on my account.

It’s quite interesting that when I used my US billing address and my US credit card to refill my account with some Euros (yes, the account’s currency is not converted to USD), I’m not charged any VAT (see the Skype website for more information on their pricing). Woot. 15% discount 😉

The credit card transaction actually is performed in the United Kingdom, so my bank sent me an e-mail alert for “out-of-country usage of my credit card” a few minutes later. Wait–United Kingdom? Great Britain? One of the countries in the European Union that has not introduced the Euro a while ago? Strange…

Oh, and by the way: if you find some time, have a look at the Skype Brand Book. Great work.

Is flickr Losing its User Base due to its Recently Introduced Restrictions?

Flickr: Most Popular Cameras

After I came across the flickr: Most Popular Cameras site, I noticed a drop in the graphs a certain time ago. As the diagram lacks units on both the time and the measurement axis, one cannot tell how much the number of pictures taken with one of the most famous/popular cameras dropped, but in fact you get the idea…

As the graphs shown in the picture above represent some of the most successful, semi-amateur/semi-professinal DSLR models (Canon Rebel XT (300D), Canon Rebel XTi (400D), Canon EOS 20D, Nikon D50, Nikon D80), flickr might have lost some of their most valuable customers: those who don’t need a high-professional picture service (professional photographers), but who produce amazing semi-professional pictures non the less — and most of them were willing to pay for flickr’s pro service.

What remains might be (I don’t really like to generalize that) a high number of users with point-and-shoot cameras who care little about the art of photography (yes, I have to admit there are also a lot of people who take great shots with their PAS cameras).

I wonder if there really is a causality between the drop of picture numbers and users leaving flickr due to the newly introduced censorship filters in some countries or if the drop in the diagram is basically meaningless.

eBay: Willkommen im 21. Jahrhundert!

Als ich im März in die USA gezogen bin, wollte ich gerne meine bei eBay hinterlegte Anschrift ändern. Das Aktualisieren der Liefer- und Rechnungsadresse klappte problemlos, nur die Adresse, die eBay für mich in ihrem eigenen System fährt, ließ sich nicht aktualisieren:

eBay-Adresse aktualisieren

Ich hielt das damals für einen der zahlreichen Systemfehler bei eBay und kümmerte mich nicht weiter darum. Erst als ich vor kurzem mal wieder einen Artikel kaufte, erinnerte ich mich wieder daran. Und siehe da: das Ändern der Adresse funktioniert immer noch nicht. Als Antwort auf meine Mail an den eBay-Kundendienst bekam ich dann folgende Nachricht:

Sehr geehrter Herr Wenzel,

vielen Dank fuer Ihre Nachricht. Sie haben uns gebeten, Ihre Kontaktdaten zu aktualisieren.

Leider koennen Sie zurzeit Ihre Adressdaten nicht selbst in Mein eBay aendern. Selbstverstaendlich werden wir das gerne fuer Sie uebernehmen.
Um Missverstaendnisse auszuschliessen, teilen Sie uns bitte Ihre alte und neue Anschrift mit:

1) alte Adresse:

vollstaendiger Name:
Strasse und Hausnummer:
PLZ und Ort:

2) neue Adresse:

vollstaendiger Name:
Strasse und Hausnummer:
PLZ und Ort:

Sobald wir Ihre Adresse geaendert haben, melden wir uns wieder bei

Wir bedanken uns schon jetzt, Herr Wenzel, fuer Ihre Geduld und Ihre

Mit freundlichen Gruessen

Xxxxxxx Xxxxxx
eBay Kundenservice

eBay ist also nicht in der Lage, ein System einzurichten, mit dem der Kunde seine Adresse aktuell halten kann. Es ist ja auch recht ungewöhnlich, dass man mal umzieht. Zur Verdeutlichung: ich möchte eine neue deutsche Adresse angeben, nicht meine Anschrift in den USA. Natürlich verstehe ich die Bedenken, dass man den bösen Buben das Ändern von Adressen und Bankverbindungen nicht unbedingt erleichtern will, sobald sie einen fremden eBay-Account unter ihre Fuchtel bekommen haben. Dass man dafür aber immer noch keinen funktionierenden Workflow gefunden hat, ist schon schwach.

Das Einführen einer Adressverifikation (z.B. PostIdent) wäre der einfachste Schritt dafür. Die Adresse ließ sich dann vorläufig speichern und nach erfolgreicher Bestätigung ins System übertragen. Jedes Online-Geldinstitut handhabt das auf die gleiche Art und Weise, warum sollte das nicht auch bei eBay möglich sein? Als hübsches Abfallprodukt ließen sich damit auch gleich der Kundenstamm verifizieren (gut fürs eBay-Marketing), Karteileichen entfernen (schlecht für die Bilanz. Weniger Kunden = weniger aufgebauschte Erfolgsstory) und ein paar finstere Gestalten (Adressfälscher) erwischen — gut für die betrogenen eBay-Kunden (ganz gleich, ob Verkäufer oder Käufer), schlecht für eBay, das immer noch [vermutlich sehr gut] an diesen über die Gebührenerhebung an den Transaktionen verdient.

Time Zone Advantage

When you are in America, it is often complicated to keep in touch with your beloved ones in Europe due to the different time zones. Try calling them in the morning — no one’s at home (they are still at work). Try calling them around noon, they might already have gone to bed. Don’t even think about calling someone in the afternoon — they will be very grumpy if you woke them up.

But one day you will be very lucky: your birthday lasts 33 hours. It starts at 12am CEST (3pm PDT) on the previous day and lasts (of course) until 12am… So you can actually make the most out of it. Next year I’ll be in Hawaii — 12 hours time difference to Europe 😉

I Don’t Like Spam!

The mail server doesn

In the last days, Fred and I are noticing a highly increased number of spam messages delivered to our mail server, most of them containing file attachments to prevent spam scanners from filtering or blocking the spam messages before the end user sees them.

For now we might have found a way to block most of these spam mails, but they spammers aren’t dumb: they slightly mutate the mails from one day to the other. They started with plain-text spam, created variations of buzzwords (“\/1@G|>.A”), set up image attachments, scrambled the images to complicate the OCR process, used PDF attachments and now seem to be moving to every available kind of documents out there in the IT world (namely: Excel spreadsheets, Word documents etc.). Their goal is clearly defined: bypass the filters that are currently set up by systems administrators.

Most of these administrators are responsible for ensuring that a higher number of mails per day is delivered correctly to the recipient and hence they cannot allow themselves to let their filters produce a higher number of false positives.

One other thing I see right now: hiding your e-mail address from web pages is not enough anymore. Sure, you will get much more spam once your e-mail address is published on a website and can be found through search engine crawlers, but the latest spam run only was addressed to an address that was never used on a website. I highly suspect users with infected Windows machines i.e. their Outlook [Express] etc. address books as the source for the spammers’ address lists. Cheaper than the address lists you might buy off eBay or from the guy in that dark street on the other side of your town. And of course, much more up-to-date.

So just imagine an e-mail message containing a spam attachment and malware at the same time, infecting a personal computer in that way it acts as an open mail relay, sends its address book, credit card information etc. to the spammer and continues infecting other PCs. Spam and malware combined. Cyber criminality in the 21st century.

Repeat after me[1]: E-mail is dead!

P.S. For those who missed the famous Monthy Python spam sketch: here’s the YouTube video.

Update: Joern found a good solution for this problem (in German) using additional ClamAV databases. Mika explained how to reject this type of spam with postfix (in German).

Update 2: If we’re unlucky, what we see right now was only the beginning. German IT magazine “Heise” speculates that these spam sightings might only be a test-run or (as I would rather say) a proof of concept.

[1] Borrowed from DRM is bad for the customer.